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22 octobre 2021

La journée bien arrosée de James Hunt

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 Il pleut des hallebardes en cet après-midi de Grand Prix sur le circuit de Fuji.

Ce 24 octobre pour sa première incursion en Asie, la Formule 1 est confrontée à un temps de chien lors de cette conclusion du Championnat du Monde. Ce Grand Prix revêt une importance capitale. Deux pilotes sont en passe de coiffer la couronne mondiale.

par François Coeuret


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Titre à disputer 

L’Autrichien Niki Lauda devance de 3 points son poursuivant l’Anglais James Hunt. Ferrari, l’employeur de Lauda ne peut être rattrapé et remporte le titre constructeur 1976. Son adversaire McLaren a encore la possibilité d’offrir à Hunt le titre pilote. Lauda perturbé depuis son accident du Nürburgring conserve l’option de jouer placé mais pas dans l’hypothèse d’une victoire de son adversaire. Leur score serait égal s’il finissait second mais le britannique coifferait la couronne avec deux victoires de plus. Hunt par conséquent doit viser la victoire car jouer placé serait trop aléatoire. Il lui faut impérativement trois points de plus que son rival.

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James Hunt & Barry Sheene

Ambiance tendue

A l’orée de la prochaine saison l’ambiance s’avère tendue entre l’association des constructeurs et le couple FIA / CSI. Le prince de Metternich et Pierre Ugeux les présidents de ces instances officielles sont présents. Ils souhaitent renforcer leur maîtrise sur l’organisation des Grands Prix. La saison 77 va tourner à l’affrontement entre le « pouvoir officiel » et Ecclestone, l’homme influant parmi les « assembleurs » britanniques. 

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Masahiro Hasemi - Kojima KE007

 

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Noritake Takahara - Surtees TS19

 

Participation nipponne

Les japonais sont bien sûr de la partie sur leur terre. Deux constructeurs et quatre pilotes concourent. Maki a engagé Tony Trimmer. Kojima présente une évolution de sa F2 équipée d’un Cosworth, elle est pilotée par un habitué du circuit Masahiro Hasemi. Kasuyoshi Hoshino court sur une ancienne Tyrrell 007. Surtees a libéré le volant de Brett Lunger pour Noritake Takahara champion F2 en titre tandis que Masami Kuwashima a trouvé un volant chez Williams. Deux pilotes seront classés parmi ce contingent, Takahara et Hasemi respectivement neuvième et onzième. La Maki ne sera pas qualifiée pour la course de même que Kuwashima qui ne prendra pas le départ, lâché par ses sponsors.

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Imbroglio

Le petit monde de la F1 se trouve dans l’expectative à quelques heures du départ. Nombreux sont les pilotes qui préfèrent jeter l’éponge si l’on peut dire. La piste est littéralement inondée. Ils jugent trop dangereux de rouler dans ces conditions d’autant qu’aucune amélioration météo n’est en vue. Lauda fait partie de ceux-là tandis que Hunt tient à conserver ses chances de remporter le titre. Il a réalisé le second temps des essais. Sa voiture très compétitive en cette fin de saison le pousse à concourir. Mario Andretti a signé de peu la pole position sur sa Lotus tandis que Lauda se positionne en seconde ligne crédité du troisième temps. Côté organisateurs le cafouillage bat son plein. Les Japonais souhaitent le départ de la course, les droits de télévision sont engagés. L’association des constructeurs et la Fédération Internationale Automobile tergiversent. Certaines écuries ne veulent pas courir, d’autres insistent pour disputer la course. Finalement la FIA impose sa décision : la course doit se dérouler. L’ensemble des pilotes se rallie à la décision, à contre cœur pour certains.

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Image issue de "Rush", la fiction

 

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Le départ, dans la réalité (Merci Bruno)

 

Pluie diluvienne et scénario indécis

La pluie cesse très provisoirement au moment du départ. Hunt surprend Andretti et s’empare du commandement. Un nuage d’eau pulvérisée accompagne le peloton et les conditions de visibilité sont précaires pour les pilotes suivant les hommes de tête. Lauda se sent très mal au volant et commence à songer que le jeu n’en vaut pas la chandelle. Son terrible accident du GP d’Allemagne l’a fragilisé psychologiquement malgré un rapide retour à la compétition. Il rentre au stand et explique sa décision d’abandonner quitte à renoncer au titre de Champion. James Hunt tenu au courant fait le forcing et se maintient en tête profitant d’une vision claire jusqu’au moment où il rattrape les voitures les plus lentes. Ses adversaires les plus coriaces sont Brambilla et Andretti mais ceux-ci ne parviennent pas à contester la suprématie du pilote anglais. Ce dernier n’a plus qu’à maintenir sa position pour s’emparer du titre… Au soixante et unième tour des soixante-treize que compte la course le Français Depailler qui a fait le forcing pour remonter menace Hunt.

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Ce dernier n’oppose aucune résistance à l’attaque du pilote de la Tyrrell à six roues. Une seconde place suffit au pilote anglais. Andretti menace maintenant Hunt et passe à son tour. Celui-ci fait ses comptes, un seul point d’avance ! La pluie a cessé et la piste commence à sécher sur la trajectoire. James n’a pas suffisamment refroidi ses pneus dans les portions encore humides. Soudain rebondissement : le sort menace le pilote McLaren qui rentre au stand victime d’une crevaison. Au soixante-neuvième tour il repart cinquième avec quatre pneus neufs et Lauda compte alors un point d’avance ! Seule issue, attaquer à outrance mais l’anglais pense avoir perdu toute chance de réussir. Depailler est en passe de remporter la course, il ne mènera cependant que brièvement. Le Français est passé par Andretti puis redescend au classement en raison d’une crevaison. Il repart à l’attaque. Les positions se sont resserrées derrière le nouveau leader Andretti qui s’échappe. La confusion règne côté chronométrage officiel. Jones et Regazzoni tirent leur épingle du jeu. Hunt se retrouve en quatrième position, il égale les points de Lauda avec une victoire de plus. Mais il double finalement Jones, se hisse en troisième position et glane un point d’avance sur l’Autrichien. 

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Hung final lap ?

Le problème du pilote britannique dans les derniers tours ? Il est incapable de se situer au classement. Son équipe dans la confusion ne lui a pas passé son panneau de position depuis que lors de son retour en piste on lui a signalé la cinquième. Lorsqu’il déboule après le passage du drapeau, il engueule Teddy Mayer son directeur d’écurie qui veut le congratuler. Passée la colère, James Hunt exulte. Plus tard devant la presse qui le questionne sur la suite des festivités Hunt déclare qu’il va se soûler… « A la bière plutôt qu’au champagne pour ne pas être malade ! » 

 

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Le renoncement de Niki Lauda

 

La stratégie de Lauda

Ferrari a mal encaissé le retrait volontaire de son pilote. Enzo dépité va même lui proposer le poste de directeur sportif. A la suite de cette défaillance il ne croit plus aux capacités de pilotage de son champion. L’intéressé décline la proposition et bluffe en déclarant que McLaren est sur le point de l’engager. Grâce à cette ruse l’Autrichien se voit reconduit pour la saison suivante ! Mais les liens qui l’unissent à Ferrari sont fragilisés par ces évènements qui succèdent à son terrible accident.
Lauda va cependant prouver au « vieux* » qu’il n’a rien perdu de sa compétitivité au cours de la saison 77. 

(*) De l’expression même de Niki Lauda


 

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 - Photo #6 ©gettyimages Bernard Cahier

 - Autres images ©DR

Commentaires

Terrible dénouement de cette magnifique saison 1976.
Mais scandaleuse décision des autorités sportives, qui ont reclassées la McLaren de James Hunt (au lendemain du GP de France) à la première place du GP d'Espagne. Une McLaren qui avait été jugé non reglementaire sur deux points: aile arrière trop large de 18mm, et largeur HT de 20mm.
Lauda aurait dû remporter ce titre mondial, de 11pts.

Écrit par : Bruno | 23 octobre 2021

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Ps: c'est quoi ce fake de la grille de départ ! ?

Écrit par : Bruno | 23 octobre 2021

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Bien vu, Bruno ! On peut dire que tu as l'œil, et le bon.
Je vais mener l'enquête; à tous les coups il doit s'agir d'une image issue de "Rush", le film (Watson pilotait une Penske et non une March). Et je suis tombé dans le panneau, comme n'importe quel d'jeun d'aujourd'hui...
Après, quelle sanction ? Je pense qu'il faut remplacer cette photo, il n'y en a jamais eu de semblables sur le site.

Écrit par : Francis | 23 octobre 2021

mais si Francis, Watson est bien au volant de sa Penske

Écrit par : Bruno | 23 octobre 2021

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On est bien d'accord, Bruno, je l'ai peut-être mal exprimé.

Écrit par : Francis | 23 octobre 2021

Ca c'était la F1 à l'époque où les circuits et les conditions n'étaient pas pour des
petits garçons pourris dans l'ouate .

Écrit par : J-M Pieyye | 24 octobre 2021

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